车企与“登月”计划的跨界之谜

来源:环球时报精致生活   | 作者:金晓宇 | 2019/8/5 9:36:30

       1969年7月20日,“阿波罗”11号宇宙飞船跨过38万公里的征程,成功着陆在月球表面。全球数亿人守在电视机前,亲眼目睹了宇航员尼尔·阿姆斯特朗(Neil Armstrong)和巴兹·奥尔德林(Buzz Aldrin)迈出太空舱的一刻,首次实现了人类踏上月球的理想。随后,人类展开了一系列对月球的亲密接触与研究。
       今年7月20日,人类登月成功迎来了五十周年纪念日。在各种庆祝活动之余,记者意外收到了全球轮胎制造商固特异发布的一则消息——固特异将在这个颇具历史意义的时间节点“启动太空实验”。乍眼一看,颇感疑惑,航天登月计划与一家汽车零部件企业有何关系?
       为此,记者向固特异中国求证。原来,近日美国发射了一颗SpaceX CRS-18项目货运飞船,以为国际空间站(ISS)送去物资补给,同时它也搭载了各种科学实验的重要材料。作为合作伙伴,固特异轮胎的部件正是其搭载的实验材料之一。借此契机,固特异希望在复杂的太空环境中完成对轮胎部件的测试,从而进一步增强其轮胎产品性能。
      “毫不夸张地说,固特异成功将以往在登月计划中所获得的实践硕果运用到了轮胎产品中,从而使乘用车轮胎性能提升到了新的高度。太空探索为固特异的锐意创新提供了丰沛的灵感,而我们也因公司能够为人类太空探索事业贡献一份力量而深感自豪。如今,我们再次踏上太空探索的征途,并将在微重力环境下开展试验项目。”固特异首席技术官克里斯·赫尔塞尔(Chris Helsel)说。
       据悉,在空间站的微重力环境下,固特异的工程师和科学家们将潜心研究乘用车轮胎常见的材料颗粒——二氧化硅的形成过程,并根据此次试验结果,对特殊形态的沉淀二氧化硅作出评估,判断其是否有助于轮胎性能的提升。
       其实,固特异与登月计划的渊源已久。早在50年前的“阿波罗”11号飞船登月任务进行过程中,固特异便贡献了诸多的技术支持,比如:其研发了制动器,以协助运载火箭精确就位于发射台;并设计了“净化和调节”系统,利于发动机实现氮气、氧气和氢气的循环;此外,固特异还为飞船打造了指挥舱的窗框以及着陆仪表系统的面板;在飞船返航时,得益于固特异制造的漂浮袋,太空舱能够在茫茫海面上保持直立状态,从而确保宇航员平稳爬入救援皮筏等。
       一家小小的汽车零部件供应商,竟与航空航天工程有如此紧密的关联。然而,这还只是“冰山一角”。在整个人类登月的浩瀚工程中,诸多与汽车相关的企业都在默默扮演着“幕后英雄”的角色,为人类的航天梦献智献力。比如,美国三大汽车集团福特、通用、克莱斯勒都曾在登月史上以不同的方式留下过浓墨重彩的一笔。
       在所有航空发射的场景中,你一定对那个充满各种巨大显示屏、计算机、控制台,所有科学家和发射指挥人员严阵以待的“指挥中心”印象深刻。但你绝对想不到的是,人类首次登月时的“休斯顿指挥中心”正是由福特提出并建造的。1961年,福特汽车收购了生产收音机、电视和晶体管的公司Philco。得益于Philco在晶体管方面的多项专利技术,福特提出了建造一个全球空间通信和数据网络中枢的想法,将航天器、追踪站和休斯顿连接起来。于是,一个集合了当时最先进的计算、显示、追踪、通信、控制的“指挥中心”就诞生了。
       而在登月科考中,摆在眼前的一个巨大难题是,宇航员在踏上月球后,如何进行高效的移动?试想,穿着笨重的太空服,带着沉重的地质采集样本,如果只靠宇航员自身,显然活动能力和空间都非常受限。于是,“月球车”便成为了一种必须。在“阿波罗”多次登月科考行动中,通用汽车都承担了其研发设计工作。在极端的月球环境下,这是一项非常艰巨的挑战。通用控股的Delco公司同波音公司展开合作,共同开发出一款名为“月球漫游者”(Lunar Roving Vehicle,缩写为LRV)的月球车,它搭载了银锌电池。通用先后为“阿波罗”计划贡献了8台LRV月球车,而研发特种车型所积累的经验也反哺到了其首款纯电动车型雪佛兰Volt的开发中。
       克莱斯勒对太空的探索贡献则更为直接。早期,克莱斯勒就扮演者军火制造商的角色,并生产导弹等相关产品。早在上世纪60年代初,克莱斯勒就曾为“水星计划”建造了红石火箭,并成功将第一位美国宇航员送入太空。而在60年代末,克莱斯勒则为第一批“阿波罗”太空船的发射提供了新的助推器——木星火箭(Saturn)。在其鼎盛时期,克莱斯勒在密歇根的法令工厂曾雇佣了近1.1万名工人,并制造了数百枚运载火箭。
       当然,涉足“登月”计划的,还有以科技为品牌标签的奥迪。2015年年初,奥迪就宣布与德国太空旅行科研团队“PTScientists”建立了合作关系,并在谷歌Lunar XPRIZE探月竞赛的资助下,首次把Lunar quatro月球车送上月球。在去年于深圳举办的奥迪品牌峰会上,记者亲眼目睹了这台Lunar quatro月球车的真容,它历经四代变化,奥迪为它贡献了quattro全时四驱技术、ultra轻量化技术等前瞻科技。而今年,这台月球车也将再次启动登月之旅,并进行更具创新的探索。
       反观国内,虽然中国的汽车工业起步较晚,但随着“新四化”产业革命的深入,汽车对新技术、新材料、新能源的探索全面提速,这对不同领域的技术融合提出了新的要求,一些本土车企也逐渐开始了与航空航天的跨界合作。今年6月5日,长城汽车旗下的WEY品牌就赞助了“CZ-11 WEY”号运载火箭在海上的发射。而随后的7月25日,长安欧尚汽车也冠名赞助了中国首枚民营轨道级运载火箭“长安欧尚汽车号”的成功发射入轨。
       记者发现,虽然这种合作形式仍处在初级的探索阶段,还不涉及深层次的航天技术,品牌营销的意味较重,但也并不是挂一个企业标识那么简单。比如,以此为契机,WEY品牌就与中国航天共创了“联合技术创新中心”,未来将实现包括质量体系与试验、自动驾驶技术、新材料应用以及氢能源领域的技术落地;而长安欧尚汽车也将在智能驾驶、航天材料应用、航天模拟\试验验证体系3个方面进行创新开发与应用。或许,随着探索的深入,中国航天领域与汽车领域技术真正融合发展的“大门”也将越开越大。(金晓宇)
 

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